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감기는 왜 여름보다 겨울에 잘 걸리는 걸까?


놀이터

날씨가 추워지면 놀이터에서 뛰어노는 아이들을 찾아보기가 힘들어 진다. 정말 추울 때 밖에 나가 놀면 감기에 걸릴까? / 이미지 출처 : By Jinho Jung-CC-BY-SA-2.0(Flickr)


- 감기는 왜 걸릴까?

겨울에는 밖에 나가 차가운 바람을 쐬면 감기 걸리니까 나가지 말라거나 따뜻하게 입고 나가라는 소리를 자주 듣는다. 정말 날씨가 추워지면 감기에 잘 걸리는 이유가 차가운 바깥바람 때문일까? 정확하게 말하면 감기는 추워서 걸리는 것이 아니다. 면역력이 약해진 몸속에 침입한 약 200여 개에 달하는 감기 바이러스 때문이다. 이 중에서 리노 바이러스(약 30~50%, 많게는 80%까지)와 코로나 바이러스(약 10~15%)가 가장 흔한 감기의 원인이다. 이 바이러스들이 감기 환자로부터 다른 사람들에게 전염돼 감기에 걸리게 된다.

그렇다면 감기는 바이러스 감염 때문인데, 왜 우리가 느끼기에도 겨울에 감기에 더 잘 걸리는 것 같을까?

리노 바이러스

리노 바이러스는 가장 흔한 감기의 원인이다. / 이미지 출처 : By Robin S-CC-BY-SA-3.0(Wikipedia.org)



- 정말 추운 겨울바람을 많이 쐬면 감기에 더 잘 걸릴까?

여름보다 겨울에는 사람들이 주로 실내 생활을 많이 해 다른 사람과의 접촉 빈도가 높다. 감기의 원인 바이러스 중 일부는 실내 공기의 습도가 매우 낮은 겨울철에도 외부에서 오랫동안 생존할 수 있어 겨울에 감기의 전파가 더 잘 일어난다. 겨울에는 기온은 낮고 건조한 공기 때문에 감기 바이러스가 몸속으로 들어오지 못하도록 막아내던 콧속의 점액이 마르게 돼 건조한 겨울에 감기 바이러스에 감염되기 쉽다.

종합해 보면, 겨울에 감기가 더 잘 걸리는 이유는 이런 요인들이 복합적으로 작용하는 것인데 추위가 직접적인 요인은 아니다. ‘낮은 습도에서 잘 전파되는 감기바이러스’가 실내에서 ‘사람들과의 잦은 접촉으로 쉽게 전염’되어 ‘건조한 코 점막에 쉽게 감염’되기 때문이다. 게다가 이 시기는 하루 동안의 기온차가 꽤 커 우리 몸이 이 기온의 변화에 적응하느라 ‘면역력이 떨어지는 시기’라는 점도 감기 환자가 급증하는 이유다. 실제로 겨울보다는 환절기에 감기 환자가 많다.


[코감기 유발하는 ‘라이노 바이러스’는 낮은 온도에서 더 효과적으로 증식]

미국의 과학 전문지 ‘사이언스 데일리’는 2015년 1월초 예일대 면역생물학 연구팀이 PNAS에 발표한 연구 결과를 소개했다 . 낮은 온도에서 코감기를 유발하는 ‘라이노 바이러스’가 더 효과적으로 증식된다는 사실을 담았다. 인체의 중심체온보다 낮은 온도에서는 체내로 침입한 세균에 대항하는 면역 기능이 제대로 수행되지 않아 감기바이러스가 쉽게 감염된다는 것이다.

기사에는 ‘바이러스와 싸우는 단백질인 인터페론을 만드는 유전자가 낮은 온도에서 덜 활성화된다’는 연구팀의 말을 담았다. 그러니까 결국 날씨가 추워지면 코감기를 유발하는 ‘라이노 바이러스’는 훨씬 더 잘 증식하고, 체내에는 항바이러스 성분인 인터페론이 잘 만들어지지 않으므로 코감기에 잘 걸리게 된다는 것이다.

(PNAS 원문 : http://www.pnas.org/content/112/3/827)

 

 

- 추운 겨울에도 감기에 덜 걸리는 방법은?

감기를 예방하는 방법은 결국 감기에 걸리는 방법을 정확하게 알고 그 원인을 차단하면 완벽할 수는 없지만 어느 정도 예방이 가능하다. 건조해지면 코 점막이 마르고 감기 바이러스에 감염되기 쉽다고 했으므로 ‘적정 습도’를 유지하면 된다. 겨울철에는 실내 습도를 40~50% 정도로 유지하는 것이 좋은데, 50%가 넘어서면 난방으로 따뜻해진 실내에 집먼지 진드기 등이 쉽게 번식할 수 있으므로 50% 이내로 조절해야 한다.

또 추운 날씨에는 실내에서 많은 사람들과의 접촉이 알게 모르게 일어난다. 화장실 손잡이, 문고리, 엘리베이터 버튼, 계단 손잡이 등을 통해 감기 바이러스가 전파될 수 있다. 손을 자주 씻는 등의 개인위생에 신경을 써야 한다.

겨울이면 떨어지는 면역력도 신경 써야 하는데, 잘 먹고 따뜻하게 입어 체온을 높여주고, 적당한 햇빛을 쐬는 것도 중요하다.

 

 

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